Kansikuva

Tekikö NHL-mestarijoukkue kohtalokkaan suomalaisvirhearvioinnin? – ”Kova hinta”

Kahden vuoden takainen mestarijoukkue Chicago Blackhawks ui syvissä vesissä. Urheilulehden NHL-kirjeenvaihtaja Samuel Savolainen löytää syyn tulosten takaa.

Torstai-iltaa ei tulla Chicagon urheilufanien keskuudessa muistamaan hymyssä suin. Turpaan tuli jokaisella rintamalla. Niin NBA-koripallojoukkue Bulls kuin baseball-joukkueet Cubs ja White Sox hävisivät.

Kirvelevin tappio koettiin kuitenkin kaupungin sydämessä, United Centerissä, kun jääkiekkoylpeys Blackhawks hävisi jatkoajalla Phoenixille. Chicago joutuu näin matkustamaan Phoenixiin veitsi kurkulla, vastustaja Coyotes hallitsee ottelusarjaa jo tukevasti 3-1 –voitoin.

Blackhawksin tämän kauden kahdessa ensimmäisessä – ja kenties viimeisiksi jääviksi – kotiotteluissa sankari on ollut sama. Vierailija Phoenixin tanskalaishyökkääjä Mikkel Bødker sivalsi molemmissa otteluissa ratkaisun.

Mutta Chicagon kannalta antisankaristakaan ei ole tarvinnut kansanäänestystä järjestää. Corey Crawford on päästänyt selkänsä taakse molemmilla kerroilla maalit halvalla ja hämmentävällä tavalla. Kirjoitin jo runkosarjassa, että mikäli Blackhawks kaatuu, kaatuu se maalivahtipeliin.

Jopa hallilta palatessa kotiin, ei aihetta voi välttää edes taksikuskin kanssa käydyssä keskustelussa. Rattia kääntänyt vanhempi herrasmies on kanssani samaa mieltä.

”Olemme kaatuneet maalivahtipeliin siitä asti, kun päästimme (Antti) Niemen menemään”, kuljettaja sanoi tyhjentävästi.

Asiaa ei tarvitse siis tarkastella edes sinivalkeiden lasien läpi. Stanley Cupin voittaneen joukkueen maalilla torjuneen Niemen päästäminen pois, on osoittautumassa Blackhawks-organisaatiolta virhearvioksi, josta se maksaa nyt kovaa hintaa. Crawford ei ole ollut missään vaiheessa sellainen maalivahti, jollaista Blackhawks tarvitsisi. Pudotuspeleissä ei ole varaa päästää helppoja maaleja, varsinkaan jatkoajalla.

Kun Chicago voitti Stanley Cupin, joutui joukkue pahoihin palkkakatto-ongelmiin. Se joutui luopumaan mestarijoukkueensa roolipelaajista. Kun seuran ja Niemenkään välillä ei yhteisymmärrykseen päästy, päätettiin suomalaisen arvo välimieskäsittelyn kautta. Hintalapuksi muodostui 2,75 miljoonaa.

Chicago teki ratkaisunsa. San Jose oli laittanut entisestään kapuloita rattaisiin tarjoamalla ruotsalaispakki Niklas Hjalmarssonille neljävuotista 14 miljoonan dollarin sopimusta, johon Chicago joutui vastaamaan samanlaisella paperilla, tai se menettäisi ruotsalaisen. Ja Chicago vastasi.

Mutta samalla se teki päätöksensä. Se päätti pitää Hjalmarssonin ohi Niemen. Seurajohto ei ollut valmis maksamaan enää Niemelle 2,75 miljoonaa. Hjalmarsson on hyvä puolustaja, mutta jos Chicago saisi tehdä päätökset uudelleen, olisivat lopputulokset todennäköisesti erilaisia.

Sen sijaan Chicago hankki tolppiensa väliin kokeneen Marty Turcon 1,5 miljoonaan säästääkseen hiluja ja antoi Crawfordille mahdollisuuden. Lopputulokset tiedetään. Turco epäonnistui, eikä Crawford ole yltänyt Niemen tasolle. Olisikohan se jäljelle Turcon ja Niemen väliin jäänyt 1,25 miljoonaa voitu sittenkin kaivaa jostain välistä?

Crawford ei ole ollut varsinaisesti petturi, mutta hän ei ole ollut yhtä vahva kuin mitä Niemi oli Chicagolle. Niemi torjui kulmikkaastii, eikä kerännyt tyylipisteitä, mutta hänen päänsä on keitetty kuumemmassa kattilassa kuin Crawfordin.

Tässä on varsinkin pudotuspeleissä ratkaiseva ero. Niemi olisi voinut nyt olla juuri se ratkaiseva ero Chicagolle. Kuten nyt on nähty.

Tyhmyydestä sakotetaan.

Samuel Savolainen, Chicago