Suomalaisystävykset kohtaavat nyt NHL-vihollisina – ”Vahvoja tunnesiteitä”

Samuel Savolainen 12.4.2012 21:32
Suomalaisystävykset kohtaavat nyt NHL-vihollisina – ”Vahvoja tunnesiteitä”

Kuva: Getty Images

Chicago Blackhawks ja Phoenix Coyotes ottavat yhteen mielenkiintoisessa pudotuspelisarjassa. Urheilulehden NHL-kirjeenvaihtaja Samuel Savolainen kattaa asetelmat pöytään.

Storyline: Phoenix Coyotes yllätti kaikki voittamalla divisioonansa, vaikka se voitto niukasti tulikin. Sen arvoa lisää se, että se on seurahistorian ensimmäinen divisioonavoitto. Keskustelukulttuuria pelaajiensa kanssa ylläpitävän Dave Tippettin luotsaama Phoenix on pienin resurssein operoiva kurinalainen ryhmä. Supertähtiä ei ole. Sitä ei pitäisi koskaan aliarvioida. Pudotuspeleissä joukkue on Phoenixissa esiintynyt seitsemän kertaa, mutta ei ole koskaan edennyt avauskierrosta pidemmälle.

Chicago on mestari kahden vuoden takaa. Kenttäpelaajista tärkeimmät miehet ovat edelleen Blackhawks-rungon ytimessä. Viime kaudella se nilkutti palkkakatto-ongelmien kanssa, mutta täksi kaudeksi oli tilaa syventää joukkuetta. Se riitti kuudenteen sijaan lännessä, mutta kaikki tietävät, että Blackhawksissa on ainesta vieläkin parempaan.

***

Maalivahdit: Phoenix pääsee laittamaan uuniin kuuman maalivahdin. Mike Smith oli kerrassaan maagisessa vireessä runkosarjan lopussa, kun kojootit kiipesivät viiden ottelun voittoputkessa divisioonavoittoon. Hän päästi näissä viidessä ottelussa vain hassut kaksi maalia. Hän torjui 192 kiekosta 190. Ei ihme, että Smith lähtee pudotuspeleihin hallitsevana NHL:n viikon pelaajana. Harva uskoi Smithin pystyvän korvaamaan Ilja Brizgalovin. Mitä vielä, Smith oli parempi.

Chicagon tilanne ei ole yhtä vahva. Corey Crawford on ollut tällä kaudella haparoiva, epävarma ja ailahteleva. Crawford oli korkeintaan keskinkertainen. Jos taso ei parane, ei Chicagossa tänä vuonna paraatia järjestetä. Loppukaudesta hän kuitenkin löysi hieman otetta, mutta jotenkin Chicago-vahti ei kannattele itseään voittajan karismalla.

Kannattaa kuitenkin muistaa, että Chicago on mennyt pitkälle aiemminkin kysymysmerkki maalillaan. Jatkosopimuksen saanut Ray Emery on Chicagon toinen vaihtoehto.

***

Puolustus: Keith Yandle ja Oliver Ekman-Larsson kantavat soihtua Phoenix-takalinjoilla. He ovat kiekollisessa pelissä erittäin vaarallisia. Viimeksi mainittu ruotsalainen kasvoi tällä kaudella niihin mittoihin, jota Phoenixissa on kädet ristissä toivottu. Kokeneet Derek Morris ja Adrian Aucoin säestävät kokemuksen rintaäänellä. 

Chicagon puolustus on kokonaisuutena vahvempi. Duncan Keith ja Brent Seabrook ovat liigan parhaita pakkipareja. Nuori Nick Leddy oli Chicago-puolustuksen komeetta, tätä nuorta miestä kannattaa pitää silmällä. Ruotsalaiset Niklas Hjalmarsson ja Johnny Oduya tuovat syvyyttä. 

Sami Lepistö taistelee kynsin hampain kuudennesta pelipaikasta. Lepistö pelasi muuten parhaat pelivuotensa juuri Phoenixissa, jossa hänellä on edelleen paljon vahvoja tunnesiteitä. Hän kohtaa nyt hyvän ystävänsä Lauri Korpikosken ja muut Phoenix-kaverinsa vihollisen roolissa.

***

Hyökkäys: Phoenixin suurimmat syömähampaat ovat Ray Whitney ja uransa parhaan kautensa pelannut Radim Vrbata. Vrbata oli ennen keskinkertainen väliinputoaja, mutta nousi tällä kaudella 35 maalin mieheksi. Se oli koko liigan yhdenneksitoista paras lukema. Kapteeni Shane Doan on tärkein johtaja ja Phoenixin suurin ikoni. Tämä alkaa olla viimeisiä mahdollisuuksia kanukille voittaa jotain NHL:ssä. Lauri Korpikoski oli Phoenixin neljänneksi tehokkain hyökkääjä, mutta suomalainen saa ylivoimavastuuta vain lusikalla.

Chicago on saamassa parhaita mahdollisia uutisia tähän sarjaan. Blackhawks ja joukkueen MVP Jonathan Toews eivät halunneet uusia virheitään ja kiirehtiä aivotärähdysoireista kärsineen kanadalaisen paluun kanssa, vaan ottivat kaikessa rauhassa. Viimeisimmissä harjoituksissa Toews on jo hymyillyt ja ilmaissut luottamuksensa sitä kohtaan, että hän pelaa avausottelusta lähtien. Patrick Kane on loistanut Toewsin poissa ollessa ja etunimikaima Sharp on ollut yhtä lailla vahva. 

Marian Hossa on pudotuspeleissä ollut järjestäen hyvä, miksei nytkin? Tuulennopea Viktor Stalberg tarjoaa arvokasta tulitukea. Dave Bolland on näissä peleissä äärimmäisen tärkeä varjostaja. Hän mätkii keppiä nilkoille ja pelaa pikkusikaa juuri sen verran, että ei saa näistä rangaistusta. Hän osaa imeä vastustajan pelihuumorin kuiviin.

Erikoinen tilastofakta tässä sarjassa on se, että kaksikolla oli pudotuspeleihin selviytyneistä joukkueista huonoimmat ylivoimat runkosarjassa. Phoenixin prosentti oli 13,6, Chicagon 15,2. Heikkoja lukemia. Urheilulehti on kuitenkin todistanut aamujäiltä sen, että Joel Quennevillen luotsaama Chicago on harjoitellut erikoistilanteita erittäin tarkkaavaisesti. 

***

Mielenkiintoista: Chicagolla on urheilumediajätti ESPN:n mukaan pudotuspelien paras kotihalli. United Centerissä tehtiin tällä kaudella perättäisten loppuunmyytyjen otteluiden ennätys. Phoenixissa voidaan tällaisista luvuista vain unelmoida. Itse asiassa joukkue lähtee kevääseen myyntihuhut niskassaan. Siinä ei kuitenkaan ole Coyotesin osalta mitään uutta.

***

Arvio: Chicago jatkaa. 4-2.

***

Kalenteri:

12.4. Phoenix-Chicago

14.4. Phoenix-Chicago

17.4. Chicago-Phoenix

19.4. Chicago-Phoenix

Tarvittaessa

21.4. Phoenix-Chicago

23.4. Chicago-Phoenix

25.4. Phoenix-Chicago

Urheilulehti käy verkkosivuillaan läpi jokaisen avauskierroksen pudotuspelisarjan ennakkoasetelmat. Pysy kanavalla.