Kansikuva

Onko Sean Bergenheimista taas kevään tähdeksi? – ”Bensa jo loppu?”

Urheilulehden NHL-kirjeenvaihtaja Samuel Savolainen nostaa esiin kysymyksiä, jotka leijuvat Florida Panthersin ja New Jersey Devilsin välisen pudotuspelisarjan yllä.

Storyline: Panthers päätti kiekkolamansa ja otti ensimmäisen pudotuspelipaikkansa tällä vuosituhannella. Joukkue uudistui täksi kaudeksi rajusti, mutta Blackhawksin mestarijoukkueenkin kasannut GM Dale Tallon teki erinomaista työtä vetäessään useamman ässän hihastaan – vapailta markkinoilta ja kauppojen kautta. Myös päävalmentaja Kevin Dineenille on nostettava hattua siitä, että hän sai luotua joukkueesta nopeasti harmonisen kokonaisuuden.

Floridan osalta runkosarjan loppu oli kuitenkin hälyttävä. Se voitti viimeisestä kymmenestä ottelustaan vain kaksi ja kaikesta alkoi huokua se tosiasia, että joukkueen tankki alkoi jo tyhjentyä bensasta. Huomionarvoista on sekin, että Panthersin maaliero oli huonoin pudotuspeleihin selvinneistä joukkueista.

Se nostaa kysymyksen siitä, onko Panthers kadottanut kosketuksensa juuri ratkaisuhetkillä?

New Jersey jäi viime kauden jälkeen hyvästä loppukiristä huolimatta ulos pudotuspeleistä ensi kertaa sitten kevään 1996. Nyt se korjasi kauneusvirheen, josta kuuluu kiitos myös avauskauttaan Devilsissa päävalmentaneelle Peter DeBoerille.

Molemmat joukkueet pelaavat erittäin tiivistä viisikkopuolustusta, joten on vaikeaa nähdä tästä kehkeytyvän kaikkein viihdyttävintä kiekkoa fanien kannalta.

***

Maalivahdit: New Jerseyn tolppien välistä löytyy mies, joka ei esittelyjä kaipaa. Martin Brodeur on ollut joukkueen ykkösvahti jo kolmella vuosikymmenellä. Brodeur ei ole enää sama dominoiva voima, jota hän joskus oli. Mutta hän jos kuka, on pudotuspeleissä todellinen voittaja. Tuskinpa kanadalaisikoni sulaa nytkään, vaikka niveliä vähän kolottaisikin nuoruusvuosia enemmän.

Floridan tilanne maalitolppien välissä on sen sijaan mielenkiintoisempi. Itse asiassa maalivahtivalinta tuntuu elävän edelleen ja saattaa elää sarjan aikanakin. Jose Theodore kantoi kaudella päävastuun ja kantoikin sen kunnialla. Mutta loppukaudesta Theodore alkoi haparoida. Theodore ei voittanut viimeisestä seitsemästä pelistä ainuttakaan. Mikäli DeBoer valitsee kuumemman maalivahdin kehiin, kohdistuu valinta kokeneeseen Scott Clemmenseniin, joka oli loppukaudesta vahvempi. Mikäli Clemmensen pelaa perjantaina, on se hänen ensimmäinen NHL-pudotuspelistarttinsa koko hänen uralleen.

Clemmenseniltä löytyy mielenkiintoinen historia New Jerseysta. Hän oli pitkään sivuroolissa, mutta sai mahdollisuutensa Brodeurin loukkaannuttua kaudella 2008-09, jossa Clemmensen esiintyi edukseen. Voitto tästä sarjasta maistuisi varmasti Clemmensenin suussa erityisen hyvälle.

***

Puolustus: Devils-puolustus vahvistui HIFK:stakin tutulla ja Minnesotassa rooliinsa kypsyneellä Marek Zidlickylla siirtotakarajalla. Zidlickylla olisi mahdollisuus ottaa New Jerseysta toisen ex-HIFK:n Brian Rafalskin kaltainen kiekollinen rooli alakerrasta, mutta runkosarja ei vielä kertonut aukotonta vastausta, onko hänestä siihen. Johtajuutta tällä osastolla tarvittaisiin kuumeisesti, sillä muuten Devilsiltä löytyy takalinjoiltaan vain peruspakkia toisen perään. Nuori Adam Larsson on timanttinen lahjakkuus, mutta vielä näihin peleihin höyhensarjaa.

Myös Panthers-puolustuksesta löytyy SM-liigahistoriaa Helsingistä. Chicagossa Cupin voittanut Brian Campbell nousi Jokereissa vietetyn työsulkukauden jälkeen NHL-tähdeksi ja on myös Floridassa kiekollinen ykkösliideri. Panthersilta löytyy todellinen ylivoimapelote yllättäjä Jason Garrisonissa, joka tykitti peräti yhdeksän ylivoimamaalia runkosarjassa. Ylivoima oli muutenkin panttereiden ase runkosarjassa ja ruudin on pakko olla erikoistilanteissa kuivaa nytkin.

Ed Jovanovski edustaa kokemusta nuoressa joukkueessa. Täksi kaudeksi Floridaan palannut Jovanovski oli viemässä Panthersia sen historian ainoihin finaaleihin kaudella 1996. Fanit näkevät mielellään haaveissaan saman kuvan piirtyvän myös täksi kevääksi.

***

Hyökkäys: Ilja Kovaltshuk on New Jerseyn ase numero yksi. Sadan miljoonan dollarin sopimus velvoittaa nytkin onnistumaan. Kovaltshuk pesi kasvonsa tällä sesongilla edelliskauden nöyryyttävän heikon esityksen jälkeen. Venäläinen pommitti nyt 37 maalia, mutta teki myös monta rangaistuslaukausmaalia voittomaalikilpailuissa. Nostalgiaosastoa edustaa Devilsin mestaruusvuosilta tshekkiparivaljakko Patrik Elias ja Petr Sykora, jotka molemmat ovat näyttäneet sen, että kyseisillä konkareilla on edelleen annettavaa. Zach Parise on ajautumassa vapaille markkinoille keväällä, joten loisto-otteilla hän voi korottaa pulleaksi kohoavaa hintalappuaan entisestään.

Stephen Weissin, Tomas Fleischmannin ja Kris Versteegin ykkösketju on Panthersin suurin syömähammas. Sitä se oli varsinkin kauden alussa, mutta keväällä se alkoi hyytyä. Nyt uusi vaihde on pakko painaa silmään tai kevätjuhlat jäävät Floridassa pitämättä. Sean Bergenheim yllätti viime keväänä kaikki nousemalla NHL:n kuumimpien ratkaisijoiden joukkoon. Suomalainen on viime aikoina ollut liekeissä. Hän pääsee jatkuvasti hyville maalintekopaikoille, mutta viimeistely voisi olla vieläkin aavistuksen tehokkaampaakin. Mikael Samuelssonilta ja John Maddenilta löytyy hyökkäyksessä Stanley Cup –kokemusta.

***

Mielenkiintoista: Muillakin kuin Clemmensenillä löytyy vastustajan puolelta historiaa. New Jerseyn päävalmentaja Peter DeBoer valmensi Floridaa kolmen kauden ajan, mutta sai lähteä, koska ei pystynyt viemään panttereita kertaakaan pudotuspeleihin. Sarjavoitto olisi DeBoerilta tyylikäs näpäytys vanhaan leiriin.

Floridan paidassa John Madden on puolestaan Devils-faneille äärimmäisen tuttu. Madden pelasi uransa parhaat vuotensa juuri New Jerseyssa, joista muistona kaksi Stanley Cup –sormusta.

***

Arvio: Sarja New Jerseylle. Voitoin 4-2.

 ***

Kalenteri:

13.4. Florida-New Jersey

15.4. Florida-New Jersey

17.4. New Jersey-Florida

19.4. New Jersey-Florida

Tarvittaessa

21.4. Florida-New Jersey

24.4. New Jersey-Florida

26.4. Florida-New Jersey