Kansikuva

Kaatavatko ”Kekäläiset” suomalaisen NHL-mestarin?– ”Paljosta kiitollisia”

Kaatavatko ”Kekäläiset” suomalaisen NHL-mestarin?– ”Paljosta kiitollisia”

Getty Images

Kauden komeetta St. Louis Blues mittaa tasonsa Antti Niemen San Jose Sharksia vastaan NHL:n pudotuspelien avauskierroksella. Urheilulehden Samuel Savolainen alleviivaa olennaiset asiat.

Storyline: St. Louis Blues yllätti tällä kaudella kaikki. Vain hieman tukkoinen loppukausi vei siltä koko NHL:n runkosarjan ja läntisen konferenssin voiton loppumetreillä. Valmentajavaihdos Davis Paynesta Ken Hitchcockiin oli seurajohdolta täysosuma. Fanit saivat nyt vihdoin mitä St. Louisissa oli odotettu. Potentiaali oli vihdoin kypsynyt konkreettiseksi hyvyydeksi. Joukkueen loppukauden yskiminen aiheuttaa kuitenkin pientä huolta. Hitchcock on kuitenkin antanut sanojensa mukaan joukkueelleen isällistä raippaa lisäämällä harjoitusten vaatimustasoa. Onko se oikea lähestymistapa tähän? Se jää nähtäväksi.

San Jose Sharksin runkosarja oli kestämätön pettymys. Ennakkosuosikki oli jo lirvahtaa ulos pudotuspelikuvasta, mutta sai pakettiaan kasaan tärkeimmillä hetkillä. Joukkue on paperilla erinomainen – ja on ollut jo pitkään, mutta finaalipaikkaa se ei ole saavuttanut. Nykyjoukkueen johtavilla pelaajilla Joe Thorntonilla ja Patrick Marleaulla alkaa olla jo kiire voittaa Stanley Cup.

***

Maalivahdit: Suomalaisittain mielenkiinto kohdistuu tietysti Sharksin Antti Niemeen, joka on ainoa suomalainen Stanley Cupin torjunut ykkösmaalivahti. Niemi pelasi runkosarjan, johon mahtui hyviä ja hyvin huonoja hetkiä. Taso ailahteli, mutta sormus sormessa kertoo siitä, että suomalainen kestää pudotuspelimaailman helteen. Niemi ei ole NHL:n teknisesti lahjakkain maalivahti, mutta hän kamppailee esimerkillisesti jokaisesta kiekosta jokaisessa tilanteessa. Sekin on lahjakkuutta. Niemen edeltäjä Jevgeni Nabokov alisuoritti aina pudotuspeleissä, siksi Sharks rekrytoi suomalaisen. Juuri näitä pelejä varten.

St. Louisilla on mielenkiintoinen tilanne, sillä joukkueella on heittää kehiin kaksi tähtimaalivahtia. Kumpi tahansa tolppien välistä löytyy, Jaroslav Halak tai Brian Elliott, on verkko tilkitty kovan luokan tekijällä. Elliott on kuitenkin kärsinyt lievistä vammoista viime aikoina, joten se kallistaa päävalmentaja Hitchcockin vaakaa Halakin puolelle. Sekin kallistaa vielä enemmän, että Halakilla on maagisia näyttöjä NHL-pudotuspeleistä, Elliottilla ei.

***

Puolustus: Niemen lisäksiStanley Cupin voittamisesta kokemusta omaava Dan Boyle on Sharksin takalijojen johtaja. Kolme muuta pakkia, jotka tulevat hikoilemaan suuria minuutteja ovat Minnesota-hankinta Brent Burns, härkämäinen Douglas Murray ja huippuluotettava Marc-Edouard Vlasic. Muut pakit jäävätkin todennäköisesti jämäminuuteille, sillä muut ovat enemmän tai vähemmän metritavaraa tällä tasolla.

Bluesin takalinjojen johtoryhmässä ääntä pitävät Alex Pietrangelo ja Kevin Shattenkirk. Hitchcock aikoo raporttien mukaan pitää heidät eri pareissa, mikä tarjoaa hyökkäyksiinlähtöjä ajatellen eliittiosaamista miltei joka vaihtoon. Pietrangelo iski 51 pistettä ja Shattenkirk 43 pistettä, se riittänee heidän osaamisensa esittelyksi. Barrett Jackman ja Roman Polak ovat tässä katsannossa puolustuksessa tasapainottavia voimia. St. Louis päästi runkosarjassa selvästi vähiten maaleja koko liigassa. Omissa soi keskiarvolta vain 1,89 kertaa per ottelu. Se on kerrassaan hämmästyttävä lukema.

***

Hyökkäys: St. Louis Bluesilla ei ole tykistössään yhtään supertähtitason järeää asetta, mutta sen vahvuus on materiaalin leveydessä. David Backes, David Perron, T.J. Oshie, Andy McDonald, listaa voisi jatkaa vielä pitkään. Vaikka ratkaisijoita löytyykin leveältä rintamalta, ei se häivytä sitä tosiasiaa, että joukkue on myös näissä kekkereissä pääosin kovin kokematon. Siksi McDonaldin, Jason Arnottin ja Jamie Langenbrunnerin kokemus tulee olemaan nyt erittäin arvokasta.

Sharks-osastoa johtaa tutut nimet. Joe Thornton ja Patrick Marleau ovat edelleen ne miehet, joihin valokeila kohdistuu. Logan Couture on kypsynyt ratkaisijaksi, nyt on mentävä vielä askel pidemmälle. Viekas Joe Pavelski ja höyryjuna Ryane Clowe näyttelevät myös Sharksin ytimessä tärkeitä rooleja. Mielialapelaaja Martin Havlat on taas Forrest Gumpin sanoin kuin suklaarasia, koskaan ei tiedä mitä saa.

St. Louis tietää varmasti erittäin hyvin sen, että sen on pysyttävä jäähyaitiosta poissa. Muuten se joutuu NHL:n neljänneksi parhaan ylivoiman tulituksen kohteeksi. Mielenkiintoinen kontrasti on sekin, että Sharksin alivoima oli puolestaan toiseksi huonoin.

***

Mielenkiintoista: St. Louis Blues on paljosta Jokereiden toimitusjohtajalle, Jarmo Kekäläiselle, kiitollinen. Miehelle, joka oli vastuussa monen mielestä organisaation tärkeimmässä tehtävässä, uudelleenrakentamisessa. Kekäläinen on varannut Bluesin nykyrungon. Mm. David Backes, Alex Pietrangelo, David Perron, T.J. Oshie, Roman Polak ja Patrik Berglund ovat suomalaisen poimintoja. Ja kannattaa muistaa sekin, että Kekäläisen varauksilla on saatu myös tärkeitä miehiä kauppatavarana.

***

Arvio: St. Louis masentaa San Josen pitkän ja tasaisen sarjan jälkeen. Voitoin 4-3. 

***

Kalenteri:

12.4. St. Louis-San Jose

14.4. St.Louis-San Jose

16.4. San Jose-St. Louis

19.4. San Jose-St. Louis

Tarvittaessa

21.4. St. Louis-San Jose

23.4. San Jose-St. Louis

25.4. San Jose-St. Louis

Urheilulehti käy verkkosivuillaan läpi jokaisen avauskierroksen pudotuspelisarjan ennakkoasetelmat. Pysy kanavalla.

Lisää aiheesta